Астрономы увидели следы сезонных штормов на Эриде

Эрида (Eris), ранее во многих материалах неофициально выступавшая как Ксена (Зена), была открыта в 2005 году, став одной из самых известных «почти-планет» Солнечной системы, обитающих за орбитой Нептуна (иллюстрация NASA/JPL/Caltech).

Большой эксцентриситет орбиты у карликовой планеты по имени Эрида приводит к регулярным изменениям на её поверхности, и даже к бегущим через всю планетку воздушным течениям. Фактически можно говорить о погоде на этом необычайно удалённом и очень холодном мире. Пусть даже год Эриды равен 560 земным, исследователи смогли описать её сезоны.

Эрида — самая крупная (диаметр 2500 км, но тут оценки в разных работах немного расходятся) и самая тяжёлая карликовая планета из всех известных в Солнечной системе. Её очень яркая и вечно молодая поверхность — одна из интригующих загадок, которая теперь, быть может, наконец-то решена.

Астрономы, работающие в обсерватории MMT в Аризоне, собрали и проанализировали данные об Эриде, сосредоточившись на метановом льде. Спектральные особенности показали что, во-первых, там присутствует примесь азотного льда, а во-вторых — доля этого льда в общей смеси растёт с глубиной.

Эта находка позволила выстроить картину глобальных сезонных изменений на поверхности далёкого мира.

В настоящее время Эрида находится на дальнем расстоянии от Солнца, вблизи афелия, — примерно в 97 астрономических единицах (14 миллиардов км). Но в перигелии она подходит на расстояние менее 38 а.е.

Поскольку ось вращения этой карликовой планеты наклонена к орбите, разные её полюсы попеременно оказываются обращены к Солнцу (вот вам и полярные день/ночь, и смена времён года). Но при этом в отличие от Земли ещё и расстояние (и поток энергии) до светила — заметно отличается, что приводит к любопытым эффектам.

По мере движения Эриды к центру Солнечной системы на её обращённом к Солнцу полюсе происходит сублимация азотного льда. Газ накапливается в тонкой атмосфере, что приводит к росту давления и запуску ветров (по меркам этого небольшого мира — считай, что штормов), дующих с освещённой стороны планеты на теневую, где азот кристаллизуется на поверхности в виде льда или тонкого слоя снега.

Аналогичный процесс происходит и с метаном, также ежегодно отправляющимся в путешествие с тёплой (относительно, конечно) на холодную сторону Эриды. Но поскольку температура сублимации метана — выше, чем у азота, метан включается в этот круговорот позже — ближе к Солнцу.

Зато по мере продолжения местного лета запас азотного льда на освещённой стороне Эриды начинает исчерпываться. А метанового — ещё нет. Так на теневой (зимней) стороне планеты формируется слой нового льда, в котором соотношение двух компонентов заметно меняется по мере глубины.

В следующий сезон (местный, конечно, а это — десятилетия) бывшее теневым полушарие постепенно становится освещённым и весь круговорот начинается заново.

Именно такое, обновлённое полушарие Эриды теперь мы можем видеть перед собой (освещённым, разумеется, поскольку с точки зрения Эриды Земля находится почти у Солнца). «Другими словами, мы можем наблюдать сегодня подпись ветров, что действовали на планете в течение последнего прохождения перигелия», — пояснил один из авторов работы Стивен Теглер (Stephen Tegler) из университета Северной Аризоны (Northern Arizona University).

Возможно, что теперь учёным не придётся прибегать к гипотетическим внутренним источникам расплавленного льда на Эриде, способным объяснить постоянное обновление её пейзажей (хотя и этот механизм не исключён — вот в прошлом году стало же известно, что Харон постоянно обновляет свою поверхность за счёт криовулканов).

Новые данные помогут сопоставить процессы на этой планете с картиной льда на родственном ей мире — Плутоне. К слову, посмотрите, как астрономы впервые картографировали метановый и азотный лёд на его поверхности.



Произошла самая большая потеря в открытом космосе

19 ноября 2008

Индия сбросила микроспутник на Луну

18 ноября 2008

Международная станция удвоит вместимость

15 ноября 2008

На Сатурне открыто невиданное сияние

13 ноября 2008

NASA декларировало смерть миссии Phoenix

11 ноября 2008