Охотник за Землями вышел на орбиту

Kepler поднялся на орбиту на «плечах» ракеты-носителя Delta II (фото NASA/Jack Pfaller).

7 марта в 6:49 по московскому времени стартовал в космос американский телескоп «Кеплер» (Kepler), построенный специально для поиска экстрасолнечных планет земного типа, в том числе — расположенных в пригодных для жизни зонах у своих звёзд.

Аппарат, вышедший на орбиту вокруг Солнца, будет искать далёкие планеты по транзиту — прохождению их по диску своей звезды. При этом телескоп легко почувствует ослабление её блеска всего на одну десятитысячную долю. Именно настолько снижает световой поток при транзите землеподобная планета, расположенная у звезды, схожей с Солнцем. Точность же измерения яркости светила у этого аппарата в пять раз лучше данного критического порога: спасибо прецизионному фотометру и 0,95-метровому главному зеркалу.

Поскольку метод требует, чтобы орбита планеты была видна нам примерно с ребра, найти искомые миры будет непросто, даже если они широко распространены. Но миссия Kepler предусматривает просмотр более 100 тысяч звёзд за следующие 3,5 года, так что шанс на успех — велик.

Сердце охотника за планетами – набор из 42 светочувствительных матриц ПЗС, каждая с разрешением 2200 х 1024 точек. Но эти матрицы не будут использоваться для формирования изображения: они нужны, чтобы с высокой точностью измерять поток света, идущий от той или иной звезды (фото NASA).

Kepler, возможно, наконец ответит на давний вопрос: есть ли в Млечном Пути планеты, похожие на Землю? До сих пор учёным удавалось обнаружить довольно близкие по параметрам миры, но ещё не в точности повторяющие наш родной дом. Так, пара самых маленьких из открытых пока экстрасолнечных планет (1 и 2) всё же превосходят Землю в поперечнике, пусть менее чем вдвое, а по массе — раза в три. Да и их орбиты отличны от земной.

Учёные отмечают, что Kepler «не откажется» поймать и более крупные планеты. И вообще одна из задач миссии – получить картину распространённости планет самого различного типа у звёзд, населяющих «солнечные окрестности» в «нашем» рукаве Галактики (на расстоянии от Земли порядка одного килопарсека). Аппарат поможет узнать — какие миры и на каких орбитах типичны для одиночных звёзд, а какие – для кратных систем, каких планет больше и так далее.

И всё же «заточен» новый телескоп именно для поиска «шариков» размером с Землю, или даже немного меньшего диаметра.

Читайте также о том, как портрет экзопланеты был найден на 11-летнем снимке с Hubble, и о том, как пересчитали число цивилизаций в Млечном пути.



Астрономы нашли недостающую луну Сатурна

5 марта 2009

Роботы-землекопы почистят Луну к возвращению людей

3 марта 2009

Потоки воды на Марсе существовали всего миллион лет назад

3 марта 2009

Портрет экзопланеты найден на 11-летнем снимке с Hubble

2 марта 2009

Зафиксирована самая мощная гамма-вспышка в истории

20 февраля 2009