Объяснена неравномерность распределения озёр на Титане

«Климатические перемены на Титане происходят каждые несколько десятков тысяч лет, о них можно судить по углеводородным озёрам. На нашей планете эти же процессы приводят к перераспределению ледников», – говорит Ахаронсон (фото Caltech).

Астрономы Калифорнийского технологического института (Caltech) предполагают, что за неравномерность распределения углеводородных озёр между северным и южным полушариями Титана отвечает эксцентриситет орбиты его «старшего брата» Сатурна.

Космический аппарат Cassini исследует шестую планету с 2004 года. Данные его синтетического апертурного радара (SAR) свидетельствуют о том, что в высоких северных широтах Титана озёра из метана и этана, а также прочих углеводородов покрывают почти в 20 раз большую площадь по сравнению с южными широтами.

Кроме того, северная часть спутника изобилует частично заполненными и ныне пустующими озёрами (изображения SAR дают достоверное представление о ландшафте луны). Подобная асимметрия не может быть простой случайностью, пишут американские учёные в своей статье в журнале Nature Geoscience.

Поначалу было выдвинуто предположение, что "существуют какие-то наследственные топографические различия между полушариями ", — рассказывает ведущий исследователь Одед Ахаронсон (Oded Aharonson). Якобы эта асимметрия есть особенность строения рельефа, однако ничего подтверждающего данную точку зрения так и не было обнаружено.

Ещё один вариант объяснения: сезонные изменения. Год на Титане длится 29,5 земного года, соответственно, примерно каждые 15 лет сезоны в полушариях меняются. Летом озёра испаряются в одной половине спутника Сатурна, выпадая углеводородными дождями в другой и заполняя местные озёра.

Однако и эта идея плоха тем, что не проясняет полного высыхания озёр: по подсчётам учёных, летом за один земной год водоёмы теряют лишь около метра жидких углеводородов. Между тем глубина озёр Титана достигает нескольких сотен метров, а значит, они не могут полностью испариться или наполниться всего лишь за 15 лет.

Группа Ахаронсона полагает, что подобными сезонными изменениями можно описать лишь частичное перемещение метана, но не всех жидких углеводородов крупнейшей луны Сатурна.

Карта северного и южного полушарий Титана. Разными оттенками синего показаны водоёмы разной степени наполненности – от высохших (светло-голубой) до полных (тёмно-синий). Оттенки коричневого отражают рельеф суши (иллюстрация NASA/JPL/Caltech/University of Arizona/Cassini Imaging Team).

Куда более подходящим объяснением, по мнению астрофизиков из Caltech, является неравномерное движение Сатурна и, как следствие, Титана вокруг Солнца. Как и у Земли, орбита шестой планеты не совсем круговая – её эксцентриситет составляет 0,056.

Из-за этого «искривления» во время южного лета Титан находится примерно на 12% ближе к нашей звезде, чем во время северного лета. По этой причине жаркое время в северном полушарии длится дольше, и оно менее интенсивное (в сравнение с южным). Возможно, именно это различие и определяет разницу в испарении жидкости и выпадении осадков, и вместе с тем тяготение озёр к северу.

Впрочем, подобное объяснение верно только для нынешнего положения дел, отмечают учёные в пресс-релизе института. Спустя несколько тысячелетий орбитальные параметры Сатурна и Титана изменятся, и будет наблюдаться прямо противоположная ситуация: обилие озёр в южном полушарии.

Нечто похожее происходит и с нашей планетой, те же природные процессы приводят к появлению периодов обледенения разных областей Земли, так называемых циклов Миланковича (Milankovitch cycles). «Возможно, в скором времени мы обнаружим такие же циклы и на других объектах Солнечной системы», — подводит итог Одед.

Испарение жидкости и появление новых озёр на Титане равносильно процессу полного перемещения Великих озёр (Great Lakes) в Южную Америку (фото NASA Visible Earth).

Узнайте также о том, как на Титане впервые было подтверждено существование жидких озёр, как было обнаружено новорождённое озеро и была пересмотрена возможность существования жизни в углеводородных водоёмах.



Подводный микроскоп готов увидеть жизнь на Европе

30 ноября 2009

Получен мощный довод в пользу древней марсианской жизни

27 ноября 2009

Радиотелескоп в Аресибо послал важный фермент внеземному разуму

26 ноября 2009

Получено новое доказательство древнего океана Марса

25 ноября 2009

Обнаружены самые молодые коричневые карлики

25 ноября 2009