Скорпион размером с человека карабкался на сушу подышать воздухом

Увеличив современного скорпиона раз в десять-двадцать, можно понять, сколь страшным был гигантский водный скорпион палеозоя (фото с сайта pbskids.org).

Cухопутным существам очень повезло, что у огромного водного скорпиона было вдоволь пищи в море, и что на берег этот монстр выходил скорее на прогулку, нежели для охоты. Впрочем, истинная причина таких путешествий остаётся невыясненной.

Геолог Мартин Вит (Martin Whyte) из британского университета Шеффилда (University of Sheffield) обнаружил в Шотландии окаменелые следы существа, которое выходило на берег примерно в то время, когда самые ранние четвероногие животные ещё только осваивались на суше.

Следы датированы 330 миллионами лет назад. Приблизительно за 30 миллионов лет до этого был завершён плавный переход от лопастепёрых рыб, через амфибий, к первым наземным четвероногим (позже дошедшим в эволюции и до человека). Но данные следы – это первое прямое свидетельство животного, выходившего из моря на берег.

Но кто оставил следы в грязной влажной земле? Анализ Вита, опубликованный в журнале Nature, показывает, что эти следы принадлежали огромному водному скорпиону вида Hibbertopterus.

Если лопастепёрые рыбы почти все вымерли, но всё же дошли до нас в виде «живого ископаемого» — латимерии, а четвероногие заполнили континенты, то водные скорпионы остались на Земле лишь в виде окаменелостей. Hibbertopterus и другие водные скорпионы вымерли 250 миллионов лет назад, ещё до появления динозавров.

Доктор Вит (фото с сайта shef.ac.uk).

Сухопутные скорпионы, некоторые виды крабов — очень дальние родственники водных скорпионов.

Собственно, сам Hibbertopterus был открыт ранее. Но до сих пор учёные спорили: выходил ли он на сушу, и мог ли в принципе там существовать?

Вит заключает: по крайней мере, на короткое время огромный водный скорпион мог покидать море. Пока его жабры оставались влажными — он мог дышать на воздухе.

Длина этого существа составляла 1,6 метра, а ширина 1 метр. Нынешние скорпионы кажутся пигмеями на этом фоне. Сам окаменелый след имеет длину 6 метров и ширину — 1 метр. Это самый большой след от данного вида существ и первый, доказывающий сухопутные путешествия Hibbertopterus.

Можно только удивляться, как доктор Вит извлёк столько информации из нескольких углублений в горной породе. Смотрите на рисунок.

Вверху — фото скалы с необычным следом. Стрелка показывает направление движения животного. Внизу схематическая расшифровка отметин. Буквой f помечены трещины в породе (фото и рисунок Nature/Martin Whyte).

Отметины по краям, в форме полумесяца — это следы от шести ног скорпиона, которые он переставлял попарно, подтягивая затем тело, в противоположность чередованию шагов по принципу правая — левая нога, свойственного четвероногим существам. Шаг скорпиона составлял 27 сантиметров.

Ближе к центру остался характерный след от живота с двойным «килем», а самая центральная борозда — след от хвоста, который волочился по земле (а не был поднят вверх, как у современных скорпионов).

В воде (на мелководье) хвост поддерживался бы силой Архимеда и не оставил бы такого чёткого следа — рассудил Вит. Его анализ показывает, что животное двигалось медленно, неуклюже и судорожно. В общем — как и мог действительно двигаться водный скорпион в неестественной для себя среде.

Эти объяснения Вита приняли и некоторые палеонтологи.

Так выглядел водный скорпион Hibbertopterus (иллюстрация Nature/Martin Whyte).

Открытие поднимает вопрос: не терроризировал ли этот скорпион наземных животных? Вит говорит — нет. Hibbertopterus не был «оборудован» для нападения на крупных наземных существ. Скорее, это «сухопутные» представляли для него опасность, учитывая, что они-то были «дома».

Питался же водный скорпион мелкими морскими организмами. И зачем выходил на воздух — неясно.

И хотя не все специалисты разделяют уверенность Вита относительно интерпретации следа, как «сухопутного», можно представить, как 330 миллионов лет назад где-нибудь на пляже, у кромки воды разыгрывались сцены встречи между скорпионами-гигантами и ранними сухопутными животными, которые, кстати, тогда едва ли были крупнее этого скорпиона. Напротив — они были мельче.

К счастью для наземных существ, скорпион-гигант был медлителен, так как с трудом дышал.

Но если бы суша в ту эпоху уже не была занята, кто знает, во что развился бы шестиногий Hibbertopterus и не обладали бы мы сейчас шестью конечностями?



Биологи раскрыли тайну подводного боинга

24 ноября 2005

Раскрыта тайна вьющихся волос

17 ноября 2005

Палеонтологи нашли череп Годзиллы

11 ноября 2005

Ящерицы помогают создавать лучшую склеивающую ленту

11 ноября 2005

Мыши являются певчими существами

1 ноября 2005