Ползущие люди насобачились вынюхивать следы

Думаете, человек проходит инициацию в тайное общество или просто проиграл в карты? А вот и не угадали! На самом деле он участвует в одном из этапов научного эксперимента (фото Jess Porter et al.).

Во дворе университета ползает девушка. На ней тёмная одежда и перчатки. У неё завязаны глаза. Она ничего не слышит — потому что в наушниках. То стоя на коленях, то припадая к земле, девица передвигается по газону, что-то старательно вынюхивая в траве, как заправская ищейка. Что это? Знаем, бывает собачья работа, но не до такой же степени!

На первый взгляд, происходящее напоминало процедуру посвящения в какой-нибудь оккультный орден. В крайнем случае — картину некоего редкостного случая сумасшествия. Но всё оказалось намного проще и серьёзнее: в тот солнечный день на территории Калифорнийского университета в Беркли (University of California, Berkeley) проходил научный эксперимент.

В общем-то, идея этого опыта тоже кажется несколько безумной: Джесс Портер (Jess Porter), аспирантка вышеназванного университета, захотела таким образом показать, что люди могут ориентироваться по запахам не хуже животных. И, как оказалось, идея не такая уж нелепая: в предыдущей работе девушка уже подтвердила, что человеческие обонятельные навыки очень даже ничего. Но на этот раз получилось ещё более обстоятельное исследование.

Пример удачной стратегии поиска ароматической «дорожки», которая выделена светлой линией. А реализует эту стратегию не какая-нибудь лабораторная букашка, а обычный человек — просто снимки с высоты получаются мелковатыми (фото Jess Porter et al.).

Для новой серии экспериментов Джесс и её коллеги собрали 32 испытуемых в возрасте 18-26 лет и экипировали их упомянутым в первом абзаце образом — для того, чтобы ни по звукам, ни по другим ощущениям участники опыта не смогли распознать нужный маршрут.

Для этого они могли пользоваться исключительно своим носом, а направление указывала лишь дорожка из эфирного масла какао, разлитого по траве вдоль изогнутой линии протяжённостью 10 метров.

«Лишив» испытуемых всего, кроме обоняния, экспериментаторы объяснили им, что и как делать. Обнаружилось, что вынюхивание неплохо получается у 21 человека, то есть у большинства. Затем нескольких участников подвергли двухнедельному обучению, во время которого они могли потренироваться в ориентировании по дорожке из какао.

Важное замечание. Учёные проанализировали маршруты передвижения собак за дичью (слева) и людей (справа), ориентировавшихся по запаху. Выяснилось, что люди, как и их четвероногие собратья, пользуются той же самой «зигзаговой» поисковой стратегией. И, наверное, смогут составить братьям меньшим конкуренцию. Так что, по-видимому, «собачья эпоха» подходит к концу (иллюстрация Jess Porter et al.).

Исследователи, конечно же, обрадовались, когда увидели, что выпускники (назовём их так) этого короткого курса «ароматического ориентирования» оказались весьма квалифицированными. Все дрессированные, простите, тренированные участники эксперимента научились двигаться практически ровно вдоль линии и делать это в два раза быстрее, чем до обучения!

Итоги впечатляющие: посмотрите (файл MOV; 2,17 мегабайта) и убедитесь сами.

Правда, скорость людей-ищеек заметно ниже, чем у настоящих собак. Но, по мнению нейробиолога Гордона Шепарда (Gordon Shepherd) из Йельского университета (Yale University), не участвовавшего в работе, способность испытуемых субъектов к такому обучению сама по себе удивительна.

Снимки потоков воздуха, вдыхаемых человеком через нос, и самого носа. Как хорошо видно, в левую и правую ноздри действительно попадает совершенно разное (фото Jess Porter et al.).

Ну, а что касается собак, то они, по словам учёного, просто учатся делать это всю свою жизнь. И такое поведение для них вполне обычно — в отличие от людей, которых впервые попросили ползать по траве и что-то нюхать.

Кроме того, исследователи из Беркли решили разобраться ещё с одной проблемой физиологии. С 1960-х годов биологи привыкли считать, что ноздри человека из-за близкого расположения друг к другу функционируют как одна ноздря. Однако и эту догму удалось опровергнуть.

Назальная призма — специальное устройство с парой отверстий для ноздрей. В обычном состоянии она функционирует, как показано на рисунке А. Если одно из отверстий закрыть, то она работает, как на рисунке Б (фото и иллюстрации Jess Porter et al.).

С помощью относительно несложного метода учёные сделали снимки потоков, попадающих в нос. Так они выяснили, что при вдохе в ноздри человека попадает воздух не из одной, а из двух различных областей, к тому же отстоящих друг от друга на целых 3,5 сантиметра. Таким образом, наука доказала, что у человека не только зрение, слух и осязание, но и обоняние является объёмным. Практически таким же, как стереообоняние у крыс.

Стоп, но это лишь теория. А её надо проверить — конечно, на том же газоне. Испытуемых отправили всё с тем же заданием — разнюхивать невидимые полосы из какао. У некоторых из них одна ноздря была закрыта, и эти люди хуже справились со своим делом. Что и требовалось доказать.

Скоро они перестанут претендовать на наши рабочие места (фото с сайта cheshirecanine.com).

Общий вывод, который делает из этой работы Джесс, состоит в том, что наше обоняние не очень тонкое, в частности, из-за того, что мы им редко пользуемся. «Но если бы люди чаще практиковались в вынюхивании, они бы в этом обязательно преуспели», — добавляет аспирантка.

Да, как видно, тема обоняния действительно весьма актуальна — не зря она стала лейтмотивом последней «Шнобелевки». Особенна она важна в ряду мировых проблем, связанных с терроризмом, для борьбы с которым совсем недавно хотели приручать пчёл и моль.

А теперь не менее высокие способности людей к ориентированию по запахам наглядно продемонстрированы с помощью объективной науки. Ещё учёные свидетельствует о том, что в данной области люди хорошо обучаемы, а значит, впереди маячат новые перспективы.

Какие? Пока не ясно. Но с точностью можно сказать, что некоторым нашим меньшим братьям из разных боевых спецподразделений придётся потесниться и оставить людям несколько, наверное, не таких уж плохих вакансий.



Мотыльки прислушиваются к крикам летучих мышей

19 декабря 2006

Самый высокий человек в мире спас двух дельфинов

15 декабря 2006

Поиск самого редкого дельфина закончился неудачей

13 декабря 2006

Гигантская мурена нашла сообщника в лице хищного окуня

8 декабря 2006

Открыт секрет дальних перелётов летучих мышей

8 декабря 2006